Las máscaras se llamaban bozales, escudos contra gérmenes y trampas de suciedad. Le dieron a la gente un “hocico parecido a un cerdo”. Algunas personas cortaron agujeros en sus máscaras para fumar cigarros. Otros los ataban a perros en son de burla.

Los bandidos los usaron para robar bancos. Hace más de un siglo, cuando la pandemia de influenza de 1918 se extendió en los Estados Unidos, las máscaras de gasa se convirtieron en la primera línea facial en la batalla contra el virus. Pero como lo han hecho ahora, las máscaras también avivaron la división política.

Entonces, como ahora, las autoridades médicas instaron a usar máscaras para ayudar a frenar la propagación de la enfermedad. Y entonces, como ahora, algunas personas se resistieron. En 1918 y 1919, cuando se cerraron bares, salones, restaurantes, teatros y escuelas, las máscaras se convirtieron en un chivo expiatorio, un símbolo de extralimitación del gobierno, inspirando protestas, peticiones y desafiantes reuniones a cara descubierta.

Mientras tanto, miles de estadounidenses morían en una pandemia mortal.

1918: La infección se propaga.

Las primeras infecciones se identificaron en marzo, en una base del Ejército en Kansas, donde se infectaron 100 soldados.

En una semana, el número de casos de gripe se multiplicó por cinco, y pronto la enfermedad se apoderó de todo el país, lo que llevó a algunas ciudades a imponer cuarentenas y enmascarar órdenes para contenerla.

Para el otoño de 1918, siete ciudades, San Francisco, Seattle, Oakland, Sacramento, Denver, Indianápolis y Pasadena, California, habían puesto en vigencia leyes obligatorias sobre el tapabocas, dijo el Dr. Howard Markel, historiador de epidemias y autor de “¡Cuarentena!” La resistencia organizada al uso de máscaras no era común, dijo el Dr. Markel, pero estaba presente. “Hubo brotes, hubo peleas y grupos ocasionales, como la Liga Anti-tapabocas”, dijo, “pero esa es la excepción más que la regla”.

Al frente de las medidas de seguridad estaba San Francisco, donde un hombre que regresaba de un viaje a Chicago aparentemente llevó el virus a su casa, según los archivos sobre la pandemia en la Universidad de Michigan.

A fines de octubre, había más de 60,000 casos en todo el estado, de los cuales 7,000 estaban en San Francisco. Pronto se la conoció como la “ciudad enmascarada”.

La “Ordenanza sobre las máscaras”, firmada por el alcalde James Rolph el 22 de octubre, convirtió a San Francisco en la primera ciudad estadounidense en requerir revestimientos faciales, que tenían que tener cuatro capas de espesor. Máscaras que parecían “losas de ravioles”.

Los resistentes se quejaron de la apariencia, la comodidad y la libertad, incluso después de que la gripe mató a unos 195,000 estadounidenses solo en octubre. Alma Whitaker, escribiendo en The Los Angeles Times el 22 de octubre de 1918, revisó el impacto de las máscaras en la sociedad y la celebridad, diciendo que las personas famosas los rechazaron porque era “tan horrible” no ser reconocido.

“Los grandes restaurantes son los lugares más divertidos, con todos los camareros y comensales enmascarados, estos últimos solo levantan la pantalla para reventar un bocado de comida”, escribió. Cuando la Sra. Whitaker se negó a usar una, fue “llevada a la fuerza” a la Cruz Roja como una “holgazana”, y se le ordenó que se hiciera una y se la pusiera.

El San Francisco Chronicle dijo que el tipo más simple de máscara era de gasa doblada fijada con elástico o cinta adhesiva. La policía buscó máscaras de gasa, que se asemejaban a unas “nueve losas ordinarias de ravioles dispuestas en un cuadrado”.

Había espacio para la creatividad. Algunos de los revestimientos eran “máquinas de aspecto temible” que prestaban un “aspecto de cerdo” a la cara del usuario. Corte de la máscara La multa para los infractores fue de $ 5 a $ 10, o 10 días de prisión.

El 9 de noviembre, 1,000 personas fueron arrestadas, informó The San Francisco Chronicle. Las cárceles de la ciudad se hincharon hasta la sala de pie solamente; Se agregaron turnos policiales y sesiones judiciales para ayudar a administrar. “¿Dónde está tu máscara?”.

El juez Mathew Brady preguntó a los delincuentes en el Salón de la Justicia, donde las sesiones se prolongaron hasta la noche. Algunos dieron nombres falsos, dijeron que solo querían encender un cigarro o que odiaban seguir las leyes. Se entregaron plazos de prisión de 8 horas a 10 días. Los que no podían pagar $ 5 fueron encarcelados por 48 horas.

Se dispara la “máscara floja” de San Francisco.

El 28 de octubre, un herrero llamado James Wisser se paró en las calles Powell y Market frente a una farmacia, instando a una multitud a deshacerse de sus máscaras, que describió como “literas”.

Un inspector de salud, Henry D. Miller, lo llevó a la farmacia a comprar una máscara. En la puerta, el Sr. Wisser golpeó al Sr. Miller con un saco de dólares de plata y lo tiró al suelo, informó The San Francisco Chronicle. Mientras era “golpeado”, Miller, de 62 años, disparó cuatro veces con un revólver.

Los transeúntes “se apresuraron a cubrirse”, dijo The Associated Press. El Sr. Wisser resultó herido, al igual que dos transeúntes. Fue acusado de perturbar la paz, resistir a un oficial y asalto. El inspector fue acusado de asalto con un arma mortal.